日本國家天文台的博士後研究員Ken-ichi Tadaki領導的一個國際天文學家研究團隊近日在《自然》雜誌發表了他們的一項觀測研究成果,他們獲得了生成新星速度千倍於銀河系的阿茲特克-1號星爆星系目前最高分辨率的分子氣體圖片,發現該星系和其他星暴星系不一樣,大多數遙遠的星爆星系是在星系中心形成恆星, 而它是在距離其星系中心數千光年的兩團大星雲中形成恆星,讓天文學家非常吃驚。

藝術家繪製的用 ALMA觀測到的COSMOS-AzTEC-1示意圖
藝術家所繪製的用 ALMA觀測到的COSMOS-AzTEC-1示意圖,箭頭所指的兩處為形成新星的兩大高密度星雲團[圖片:ALMA (ESO/NAOJ/NRAO), Tadaki et al.

天文學家用位於智利的阿塔卡瑪大型毫米/亞毫米波陣列(Atacama Large Millimeter/submillimeter Array ,ALMA)觀察距離地球124億光年的、被命名為阿茲特克-1號(Cosmos -AzTEC-1)的星爆星系,發現此星系的分子雲極不穩定, 導致恆星形成超快。天文學家們估計,此星系的氣體可能會在1億年的時間內被耗盡,比其他形成恆星的星系快10倍。

星爆星系被認為是今天巨大宇宙中橢圓形星系的祖先,因此,這些發現有助於了解現在星系的形成。

阿茲特克-1號星爆星系最初是於2007年用位於夏威夷的 James Clerk Maxwell 亞毫米波望遠鏡(JCMT)發現的。後來用位於墨西哥的大型毫米望遠鏡(LMT)發現它有大量的恆星組成成分——一氧化碳氣體,揭示出它是一個隱藏的星爆星系,並測出來它的距離。它生成恆星的速度比我們銀河系快一千多倍,充滿活力,天文學家把它稱為“勢不可擋的怪物”。

ALMA的巨大天線
ALMA的巨大天線[圖片:wikimedia commons/ESO/B. Tafreshi/TWAN (twanight.org)

但為什麼COSMOS-AzTEC-1中的氣體如此不穩定? 研究人員還沒有明確的答案,但星系合併是一個可能的原因。 星系碰撞可以有效地將氣體輸送到一個小區域並啟動強烈的恆星形成。

Tadaki表示,目前還沒有星系合併的證據。 通過用ALMA觀測其他類似星系,他們想揭開星系合併與星爆星系之間的關係。

 

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